Lion Encounter ontmaskerd als knuffelfarm.

Etten Leur - 23 augustus 2015 - Spots directeur Simone Eckhardt is undercover op bezoek geweest bij Lion Encounter in Zimbabwe. Hieronder haar verslag van haar ervaringen.

Gisteren naar Lion Encounter geweest. Deze organisatie heeft meerdere dependances in diverse landen zoals Zimbabwe en Zambia. Ze vallen onder de overkoepelende organisatie Alert en zijn vreselijk populair bij toeristen en vrijwilligers omdat je hier met jonge leeuwen kunt wandelen.
Deze organisatie claimt de met uitsterven bedreigde leeuw te willen redden en hebben daartoe een programma opgezet die in 4 fases verloopt.

In fase 1 worden de jonge leeuwen vroeg weggehaald bij hun moeder om ze zo te laten wennen aan mensen. De leeuwen worden door hen zelf gefokt of, in mijn geval, worden uit Zuid Afrika gehaald. Dat laatste is altijd zeer verdacht omdat gefokte leeuwen uit Zuid Afrika bijna altijd van knuffelfarms komen. De dieren worden op jonge leeftijd weggehaald bij hun moeder om, aldus Alert, onderdeel te worden van een pride. Dat zijn dan toeristen en vrijwilligers. 1 Van de bezwaren die wij als SPOTS tegen dit programma hebben immers; waarom zou je een dier op jonge leeftijd weghalen bij zijn moeder? Dit is traumatisch voor beiden en volstrekt onnatuurlijk en bovendien kan niemand zo goed voor een kind zorgen als de moeder zelf. En hoe kunnen mensen (die dagelijks wisselen) door de leeuw gezien worden als zijn ‘pride’?

In fase 2 wordt de leeuw in een afgezet gebied geplaatst en moet hij verwilderen. Hij moet hier leren voor zichzelf te zorgen door bijvoorbeeld zijn eigen voedsel te vangen. Deze dieren zouden nieuwe prides vormen, welpen krijgen die totaal wild zijn en niet blootgesteld worden aan mensen. Dit zijn dan de leeuwen die later worden uitgeplaatst in het wild. Bezwaren SPOTS: waarom zou je dieren laten wennen aan mensen in fase 1 om ze vervolgens te laten ontwennen aan mensen in fase 2. Wat is de meerwaarde dus van mensen? Heel toevallig komen leeuwen ook terecht in fase 2 vanaf een leeftijd van ca. 2 jaar. Ze zijn dan immers te oud (gevaarlijk) om nog in nauw contact met mensen te staan.

In fase 3 gaan de leeuwen naar een nog groter gebied om nog verder te verwilderen en in fase 4 zouden de leeuwen dan uitgeplaatst worden in het wild. In haar tienjarig bestaan waarbij Alert meer dan 100 leeuwen gefokt heeft, is er nog nooit 1 leeuw uitgeplaatst. Nog sterker: er zijn maar een paar leeuwen in fase 2 terechtgekomen. De meeste leeuwen leven dus in fase 1 maar zijn te oud (gevaarlijk) om met mensen in contact te komen. Waar die leeuwen dan wel zijn, is wat onduidelijk. Het is SPOTS volstrekt onhelder waarom Alert maar door blijft gaan met fokken zonder dat ze ooit een leeuw hebben uitgeplaatst. In onze ogen zouden ze, als ze oprechte bedoelingen hadden, een proef met enkele leeuwen doen om te kijken of het werkt. Het gegeven dat ze steeds doorfokken geeft aan in onze ogen dat er een commercieel belang is.

Ik bezoek bewust knuffelfarms op tijdens mijn reizen in Afrika. Ik doe dat ‘incognito’. Omdat ik echt wil horen wat aan de toerist/vrijwilliger verteld wordt. Lastige is dat steeds meer knuffelfarms SPOTS volgen. Bijvoorbeeld op onze social media. Dat maakt een bezoek door mij ook steeds lastiger. Zoals gezegd; ik wil juist zonder vooraankondiging op bezoek gaan omdat ik anders wellicht een ander/mooier beeld te zien krijg. En rond begeleid wordt door de directeur zelf. Tijdens mijn bezoek aan Lion Encounter had ik mezelf dus ietwat ‘vermomd’ met pet en grote zonnebril. Toch keek onze begeleider mij aan en zei ‘you look familiair, I think I know you’.

Wat mij opviel tijdens mijn bezoek:

-          Ik deed mee in de ochtendwandeling. Daarbij waren 13 mensen die werden opgedeeld in twee groepen. De prijs die je betaalde voor deze wandeling was maar liefst USD 120. Dat is dus in 1 wandeling maar liefst USD 1560. Als in de middagwandeling hetzelfde aantal mensen deelneemt komt dat op een bedrag van USD 3120 op een dag. Nu geloof ik best wel dat er minder goede dagen zijn maar laten we ervan uitgaan dat in de hoogseizoen maanden, mei t/m september, maandelijks twee wandelingen zeker georganiseerd kunnen worden. Dat geeft dus een gemiddelde opbrengst van USD 93.600 per maand x 5 = USD 468.000 in 5 maanden……. Aangezien er meerdere dependances zijn is het big business. Naast deze dagtoeristen zijn er heel veel vrijwilligers die minimaal USD 500 per week betalen om op zo’n dependance te werken.

-          Er is nog nooit een leeuw uitgeplaatst in het wild. Als je vraagt waarom dit niet gebeurt is de verklaring dat ze nog in de ‘fundraising’ periode zitten. Alert stelt dat door negatieve pr, zoals organisaties als SPOTS, er minder toeristen en dus minder geld binnenkomt. Raar verhaal in mijn ogen als je al 10 jaar bestaat en al snel minimaal USD 468.000 op 1 dependance kunt verdienen.

-          Het verhaal is ‘gelikt’. Er wordt op jou als toerist/vrijwilliger een enorm appel gedaan. Er wordt uitgelegd dat de leeuw onder druk staat, met uitsterven wordt bedreigd en dat zijn allemaal dingen die kloppen. Door hun project te bezoeken, doe je enorm goed werk want je zorgt ervoor dat funding vrijkomt om leeuwen terug te plaatsen.

-          Tijdens mijn bezoek werd opeens gesproken over een 3 fase project. Verklaring Lion Encounter/Alert: door ervaring waren ze wijzer geworden en moeten plannen soms bijgesteld worden. Fase 3 wordt nu overgeslagen. Op de website wordt echter nog steeds gesproken over een 4 fase aanpak. Op zich zou het niet raar zijn als ze inkorten tot een fase 3 ipv 4. Het wordt namelijk erg ongeloofwaardig dat je reeds 10 jaar bestaat, meer dan 100 leeuwen gefokt hebt maar er nog niet 1 in fase 3 of 4 zit…..

-          In het bezoek van mij werd geclaimd dat ze op korte termijn willen stoppen met het wandelen met leeuwen. Ik weet niet of dit zo is, maar zelfs al zouden ze morgen stoppen. Why not: ze hebben er inmiddels genoeg geld aan verdient…..

-          Je kunt hier niet alleen wandelen met leeuwen maar ook worden olifantenritjes aangeboden

Het verhaal is sterk en zit marketing technisch goed in elkaar. Als je hier met de lokale bevolking praat over dit project, zijn ze allemaal duidelijk. Dat het een onzin verhaal is alleen bedoeld om toeristen en vrijwilligers geld uit de zakken te kloppen.